• Febbraio 7, 2023

Apple ha bloccato uno strumento indispensabile di condivisione file prima che scoppiassero le proteste in Cina. E’ un modo per oscurarle?

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Nel fine settimana le proteste antigovernative sono divampate in diverse città cinesi e nei campus universitari. Ma la manifestazione di dissenso pubblico più grande del Paese da decenni a questa parte dovrà fare a meno di uno strumento di comunicazione cruciale, perché Apple ne ha limitato l’uso in Cina all’inizio del mese.

AirDrop, la funzione di condivisione dei file presente negli iPhone e in altri dispositivi Apple, ha aiutato i manifestanti in molti Paesi autoritari a eludere la censura. Questo perché AirDrop si basa su connessioni dirette tra telefoni, formando una rete locale di dispositivi che non hanno bisogno di Internet per comunicare. Le persone possono scegliere di ricevere AirDrop da chiunque abbia un iPhone nelle vicinanze.

Le cose sono cambiate il 9 novembre, quando Apple ha rilasciato una nuova versione del suo sistema operativo mobile, iOS 16.1.1, ai clienti di tutto il mondo. Invece di elencare nuove funzionalità, come spesso fa, l’azienda ha semplicemente dichiarato: “Questo aggiornamento include correzioni di bug e aggiornamenti di sicurezza ed è consigliato a tutti gli utenti“.

Nell’aggiornamento è nascosta una modifica che si applica solo agli iPhone venduti nella Cina continentale: AirDrop può essere impostato per ricevere messaggi da tutti solo per 10 minuti, prima di spegnersi. Non c’è più modo di mantenere l’impostazione “tutti” attiva in modo permanente sugli iPhone cinesi. La modifica, notata per la prima volta dai lettori cinesi di 9to5Mac, non si applica altrove.
AirDrop è stato un efficace strumento di comunicazione per i manifestanti di Hong Kong. È stato usato per comunicare con altri manifestanti, raggiungere i passanti e diffondere messaggi ai turisti della Cina continentale in visita a Hong Kong. Anche nella Cina continentale i manifestanti hanno condiviso materiale di protesta, in particolare nei campus universitari dove sono scoppiate alcune delle attuali proteste. Il controllo della Cina su Internet è diventato così forte che i dissidenti devono aggrapparsi a qualsiasi crepa nel cosiddetto Great Firewall.

Apple non ha risposto alle domande sulla modifica di AirDrop. Secondo Bloomberg, l’anno prossimo la funzione “Tutti per 10 minuti” diventerà uno standard globale. AirDrop può effettivamente essere una seccatura nelle impostazioni normali: se si accetta di ricevere file da tutti e non si disattiva la funzione, ci si può ritrovare a ricevere meme indesiderati o peggio.

Ma perché Apple ha introdotto la modifica senza preavviso, in un aggiornamento di iOS all’inizio di novembre, e l’ha applicata solo agli iPhone cinesi? Un indizio potrebbe risiedere in ciò che è accaduto il mese precedente, quando la nomina di Xi Jinping a leader cinese per il terzo mandato è stata accolta da rare manifestazioni di dissenso pubblico.

Nella protesta più visibile, un dissidente ora noto come Bridge Man ha acceso un fuoco su un ponte di Pechino per attirare l’attenzione sui suoi striscioni di protesta. Uno di essi recitava: “Sciopero a scuola e al lavoro, rimozione del dittatore e traditore nazionale Xi Jinping“. I riferimenti agli striscioni sono stati rapidamente censurati su Internet in Cina, ma le foto hanno continuato a circolare attraverso canali privati. Vice ha riferito che i messaggi di Bridge Man si sono diffusi nella metropolitana di Shanghai tramite AirDrop.

Anche se Apple ha cercato di ridurre la sua dipendenza dalla produzione cinese, la sua quota di mercato tra i consumatori cinesi sta crescendo: Secondo la società di ricerche di mercato Canalys, il 16% delle spedizioni di smartphone in Cina nello scorso trimestre è stato costituito da iPhone, rispetto all’11% di un anno fa. (Vivo, un’azienda cinese, è il leader del mercato, con il 20% delle spedizioni di smartphone).

Apple ha ripetutamente aiutato la Cina a controllare il dissenso, soprattutto rimuovendo le app utilizzate dai manifestanti per coordinarsi, comunicare o raccogliere informazioni. (L’app iOS di Quartz è stata rimossa da Apple, su richiesta della Cina, al culmine delle proteste del 2019 a Hong Kong). Limitando la funzionalità di AirDrop in Cina, Apple sta ancora una volta venendo in aiuto del governo.

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