• Febbraio 7, 2023

La risposta immunitaria ai coronavirus stagionali può offrire protezione contro COVID-19 -STUDIO

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Un gruppo di ricerca guidato da Shin-ichiro Fujii del RIKEN Center for Integrative Medical Sciences ha scoperto che gli individui con un certo tipo di antigene leucocitario umano (HLA) possono essere in grado di attivare una risposta delle cellule T killer al COVID-19, grazie alle cellule T che rispondono a una porzione della proteina spike di SARS-CoV-2 presente anche nei coronavirus stagionali che causano il comune raffreddore.

 Questo lavoro, pubblicato su Communications Biology, potrebbe aiutare a spiegare le diverse risposte tra le popolazioni. Fino ad ora, la maggior parte dei ricercatori si è concentrata sulla risposta anticorpale al SARS-CoV-2, che previene l’infezione iniziale.

 Tuttavia, una volta che il virus infetta le cellule, per eliminare rapidamente i virus, i linfociti effettori, le cellule NK o le cellule T di memoria, diventano fondamentali. Sulla base della considerazione che la risposta delle cellule NK dovrebbe essere relativamente simile tra le persone, hanno deciso di concentrarsi sulle cellule T killer della memoria, che conducono un attacco contro i virus che “ricordano”.

Gli autori hanno scelto di esaminare gli individui con HLA di tipo A24, un tipo che è relativamente comune in giappone e in alcune popolazioni in altri paesi, tra cui diversi paesi asiatici. Secondo Fujii, questa scelta è stata fatta perché era facile trovare individui con questo tipo di HLA, poiché altri sono molto meno comuni, e anche perché sentivano che poteva offrire spunti sul perché alcune popolazioni in Asia sembravano essere meno suscettibili alle infezioni.

Il gruppo ha iniziato utilizzando l’analisi in silico per cercare parti della proteina spike SARS-CoV-2 che possono legarsi altamente con HLA-A24. Di conseguenza, hanno identificato sei potenziali epitopi – sequenze di amminoacidi a cui le cellule immunitarie rispondono. Hanno quindi esaminato la reazione delle cellule immunitarie periferiche nelle persone con il tipo HLA-A24 che non erano state infettate da SARS-CoV-2, per vedere se avevano cellule T killer della memoria che avrebbero risposto agli antigeni del virus. In effetti, circa l’80% dei donatori sani non infetti con HLA di tipo A24 ha mostrato una reazione per un singolo peptide – una sequenza che hanno chiamato epitopo QYI – che hanno identificato. Infine, hanno scoperto che le cellule T killer della memoria specifiche per QYI provenienti da donatori con sierotipo A24 hanno mostrato cross-reattività contro gli epitopi pertinenti, che sono relativamente conservati dai coronavirus umani, compresi i coronavirus stagionali.

Il gruppo ha quindi esaminato la risposta nei pazienti con tumori del sangue, che sono noti per essere particolarmente suscettibili a COVID-19 grave. La risposta è stata molto più piccola di quelle di individui sani non esposti. È importante sottolineare, tuttavia, che il gruppo ha scoperto che anche nei pazienti con tumori del sangue, c’è un “hotspot”, situato nella proteina spike del virus – una sequenza di 27 aminoacidi intorno all’epitopo QYI – e che le cellule T che rispondono a questo possono ancora montare una vigorosa risposta immunitaria. Per l’hotspot, il 100% delle persone sane e il 65% dei pazienti affetti da cancro del sangue hanno risposto. Secondo Fujii, “Questo porta alla speranza di sviluppare vaccini che potrebbero aumentare la risposta immunitaria anche nei pazienti immunocompromessi.

Il vero obiettivo di questo lavoro, dice Fujii, non è quello di trovare differenze tra la popolazione, ma piuttosto di trovare modi per impedire alle persone di morire della malattia. “La vera speranza”, dice, “è che saremo in grado di sviluppare vaccini in grado di stimolare una reazione fortemente mirata da parte delle cellule T contro l’infezione. Abbiamo dimostrato che questo potrebbe essere possibile in questo particolare gruppo HLA, ma ora dobbiamo guardare ad altri tipi”.

Link allo studio QUI

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